¿Por qué Plutón ya no es considerado un planeta del sistema solar?

Desde su descubrimiento el 18 de febrero de 1930, hasta el 24 de agosto del año 2006, Plutón fue considerado el noveno planeta de nuestro sistema solar (Howard, 2012). Sin embargo, la Unión Astronómica Internacional (IAU), durante su reunión en Praga en el año 2006, decidió bajar de categoría a este cuerpo celeste, catalogándolo sólo como un planeta enano.

Los que fuimos a la escuela primaria entre los años 1930 y 2006, aprendimos sobre los nueve planetas del sistema solar, comenzando con Mercurio, pasando por los asteroides situados entre Marte y Júpiter, y terminado con Plutón. No obstante, hoy se enseña un sistema solar de sólo ocho planetas, siendo el último, Neptuno. Entonces, la pregunta importante es ¿Qué factores influyeron para que este congelado miembro del sistema solar, situado a unos 6 mil millones de kilómetros de la tierra bajara de rango? En este breve escrito trataré de darte una respuesta.

Según lo establecido por la IAU en el año 2006, un cuerpo celeste podrá ser considerado como un planeta, si y sólo si, cumple con los siguientes tres criterios:

  1. Debe orbitar al Sol.
  2. Debe ser lo suficientemente masivo para que su propia gravedad le haga adoptar una geometría aproximadamente esférica.
  3. Debe ser capaz de limpiar la vecindad de su órbita, es decir, su atracción gravitacional debe ser suficientemente fuerte para atraer todos los cuerpos menos masivos a su alrededor, haciéndolos parte de su masa, de tal forma que su órbita esté libre de otros cuerpos celestes (International Astronomical Union, 2006).

Que Plutón cumple el primer criterio, fue demostrado por el astrónomo Clyde W. Tombaugh (1906–1997). Esto ocurrió el 18 de Febrero de 1930, cuando después de un minucioso trabajo de observación y comparación de numerosas fotografías espaciales, descubrió que ese difuso punto luminoso que aparecía en muchas de ellas era en realidad un objeto que se desplazaba orbitando al sol (Fraknoi et al., 2018).

 

Cualquier fotografía que observemos de Plutón nos convencerá de que este cuerpo cumple con el segundo criterio para ser considerado un planeta, pues su forma esférica está muy bien definida. Esto implica que su masa (de 1.25 × 10↑22 kg​) es suficiente para generar la atracción gravitacional entre las partículas que lo forman, de tal manera que adopten una geometría esférica. Si comparamos la geometría de Plutón con la de Deimos, el más grande de los dos satélites de Marte (cuya masa es de sólo 2.24×10↑15 kg), veremos que este parece ser una “papa voladora”, pues su masa es tan pequeña que la atracción gravitacional entre sus partículas no es suficiente para que este satélite marciano adopte una forma esférica.

Desafortunadamente, según la IAU, Plutón no cumple el tercer criterio. Te explico por qué: La zona del sistema solar a la que Plutón pertenece se llama el Cinturón de Kuiper, esta es una región más allá de Neptuno formada por miles de cuerpos celestes que orbitan al Sol a una distancia promedio de entre 30 y 50 unidades astronómicas (una unidad astronómica tiene 150 millones de kilómetros). Entonces, Plutón tiene mucho tráfico espacial en su órbita y su atracción gravitacional no ha sido suficiente para que este, a manera de una gigantesca aspiradora espacial, absorba a los cientos de acompañantes menos masivos, limpiando su camino. Conclusión: Plutón no es un planeta.

Esta incapacidad de Plutón para limpiar su camino, me hace reflexionar en el Salmo 119: 9: “¿Con qué limpiará el joven su camino? Con guardar tu palabra.” Una lección que emana naturalmente es: No imites a Plutón, que es incapaz de limpiar su camino; usa en cambio la palabra de Dios como la principal herramienta para limpiar tu camino en esta vida y así puedas alcanzar la vida eterna.


Referencias:

Fraknoi, A., Morrison, D., & Wolff, S. C. (2018). Astronomy. OpenStax. https://doi.org/10.1017/CBO9781107415324.004

Howard, S. (2012). Why Pluto is not a planet anymore or how astronomical objects get named. Washington Academy of Sciences, 98(Winter), 3–14.

International Astronomical Union. (2006). Https://www.iau.org/public/themes/pluto/.

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